Lingkaran Peri Aneh Afrika adalah Perangkap Air Buatan Rayap

Lingkaran Peri Aneh Afrika adalah Perangkap Air Buatan Rayap

Jika Anda terbang di atas sudut barat daya Afrika, Anda mungkin melihat lingkaran misterius yang menodai lanskap. Petak-petak tandus di antara medan berumput ini disebut lingkaran peri. Mereka hampir tampak hidup, tumbuh dan menyusut dengan umur 30 hingga 60 tahun. Mitos lokal mengatakan bahwa itu adalah karya entitas supernatural, dan para ilmuwan telah mencoba memberikan penjelasan yang lebih baik selama beberapa dekade. Mungkin mereka dibuat oleh semut penggembalaan, atau radioaktivitas, atau tanaman yang membunuh pesaing mereka, atau gas beracun yang dilepaskan dari tanah.

Tetapi Norbert Juergens dari Universitas Hamburg berpikir bahwa tidak satu pun dari ide-ide ini yang bertahan… tidak seperti lingkaran peri itu sendiri.

Lingkaran tersebut, menurut dia, merupakan perangkap air yang dibuat oleh rayap pasir. Rayap memakan semua rumput di dalam petak melingkar, memperlihatkan butiran pasir di bawahnya yang menyimpan air hujan yang jatuh. Bintik-bintik tandus ini adalah karya teknik ekologi, yang dirancang untuk menahan air yang berharga di tanah yang kering. Mereka seperti bendungan berang-berang versi gurun.

Juergens tertarik pada lingkaran melalui keterlibatannya di Biota Afrika , sebuah proyek besar yang ditujukan untuk mempelajari dan melestarikan satwa liar di benua itu. Dalam 40 kunjungan lapangan, ia melakukan sensus yang cermat terhadap semua makhluk yang hidup di dekat lingkaran, di seluruh wilayah jangkauan mereka dari Angola hingga Afrika Selatan. Dan secara kritis, dia memeriksa apa yang hidup di tanah di bawah lingkaran, serta tanah di atas mereka.

Dia menemukan bahwa hanya satu hewan yang hidup di setiap tempat di mana ada lingkaran peri—rayap pasir Psammotermes allocerus . Segala sesuatu yang lain dibatasi hanya pada satu bagian kecil dari jangkauan penuh lingkaran. “Sangat jelas bahwa rayap yang sama ini adalah satu-satunya yang selalu ada di sana,” kata Juergens. “Saya yakin itu pasti organisme yang bertanggung jawab. Satu-satunya alternatif lain adalah ada beberapa jenis bakteri atau jamur.”

Ilmuwan lain telah menyarankan bahwa rayap menciptakan lingkaran peri sebelumnya, tetapi mereka menunjuk jari ke arah yang salah—rayap pemanen yang disebut Hodotermes mossambicus . Ahli zoologi dengan cepat menolak gagasan itu, karena pemanen mencari makan di tanah yang luas.

Rayap pasir adalah tersangka yang jauh lebih mungkin. Ia hidup dalam jaringan sarang bawah tanah sementara, yang berpusat di bawah lingkaran peri. Dari permukaan, mereka tidak terlihat. Mereka tidak membuat gundukan atau sarang yang jelas dari spesies lain. Pada siang hari, mereka tetap terendam untuk bersembunyi dari musuh bebuyutan mereka—semut pemakan daging. Pada malam hari, mereka naik ke permukaan untuk membuang sampah mereka, menghasilkan timbunan tanah yang terlihat di sekitar lingkaran.

Juergens menggunakan tambalan ini untuk mengukur kepadatan rayap di bawah ini. Dia menemukan bahwa semakin padat tempat pembuangan, semakin tandus tambalannya, menunjukkan bahwa rayap secara aktif membunuh rumput di dalam lingkaran peri dengan memakan akarnya. Saat mereka menggigit margin, lingkaran mereka melebar.

Setelah mengetahui bahwa tanah di bawah lingkaran sangat lembab, Juergens beralasan bahwa rayap menanam tanaman untuk menghemat air. Mereka menghentikan tanaman dari menarik air dari tanah pusat, dan juga menurunkan hujan dengan cepat mengalir ke pasir. Ini menjelaskan mengapa lingkaran hanya terjadi di sabuk sempit gurun Afrika dengan kondisi lingkungan yang sangat spesifik: tanah berpasir dan curah hujan sekitar 10 sentimeter setiap tahun.

Tapi Walter Tschinkel , ahli entomologi dari Florida State University yang telah mempelajari lingkaran peri, tidak yakin, meskipun dia juga awalnya mencurigai rayap. “Sejauh yang saya tahu, rayap tidak memakan rumput hidup,” katanya. “Lebih masuk akal bahwa rumput mati karena sebab lain dan kemudian dimakan rayap.”

Tapi P.allocerus bukanlah rayap biasa. Ini adalah spesies generalis yang tampaknya memakan vegetasi hidup, dan Juergens telah mengamati mereka memakan akar tanaman di dekat lingkaran peri. Dia juga mengesampingkan kemungkinan bahwa rayap menjajah lingkaran, bukan menciptakannya. Dia telah menemukan mereka di lingkaran paling muda, di mana bagian tengah rumput baru saja mulai mati. Mereka ada di sana sejak awal.

Tschinkel menambahkan bahwa ide rayap tidak menjelaskan bagaimana rayap menciptakan pola khas lingkaran peri, seperti distribusinya atau perubahan ukuran dan kepadatannya di seluruh lanskap. Tapi Juergens punya jawaban untuk ini juga. Rayap mencari makan di perimeter yang diperluas di luar lingkaran, serta di dalamnya. Persaingan antara koloni yang berbeda dapat menjelaskan pemerataan lingkaran. Juergens bahkan telah menunjukkan bahwa semakin dekat dua lingkaran, semakin kecil jaraknya, yang ia tafsirkan sebagai tanda persaingan sengit antara koloni rayap tetangga.

Dia juga menemukan bahwa lingkaran menyusut selama bertahun-tahun curah hujan yang ekstrim, karena tanaman di sekitar perbatasan mengembang dan mengisi bagian yang tandus. “Itu sangat melegakan bagi saya,” katanya. Salah satu kelemahan terbesar gagasan rayap adalah bahwa P.allocerus tinggal di bagian timur Afrika yang tidak memiliki lingkaran peri. Tapi Juergens mencatat bahwa daerah ini melihat lebih banyak hujan. Dalam kondisi yang lebih basah, lingkaran peri secara alami terisi dengan rumput. “Ketika ada cukup air, Anda tidak perlu lingkaran peri karena itu adalah perangkap air,” katanya.

Juergens melihat konsep perangkap air sebagai penjelasan yang jauh lebih baik daripada yang lain. Semut? Dia bisa menyingkirkan semut, karena mereka tidak ada di beberapa daerah di mana lingkaran peri tumbuh. Mike Picker dari University of Cape Town, yang baru-baru ini memperjuangkan penjelasan semut, setuju dengan Juergens dan akan segera menerbitkan data tentang hal itu.

Gas beracun? Juergens berpikir bahwa rayap mungkin sebenarnya bertanggung jawab atas hal ini. Serangga ini seperti sapi kecil, mengandalkan bakteri di usus mereka untuk mencerna tanaman yang mereka makan. Dan seperti sapi, mereka menghasilkan metana, karbon monoksida, dan banyak lagi. Dia menduga bahwa gas yang dideteksi ilmuwan lain di sekitar lingkaran sebenarnya adalah kentut rayap.

Dan bagaimana dengan gagasan bahwa lingkaran muncul secara alami dari “mekanisme yang mengatur diri sendiri”, yang melibatkan persaingan antara tanaman yang berbeda? Model matematika telah menunjukkan bahwa kompetisi semacam itu dapat menghasilkan cincin tanaman yang aneh. Tschinkel mendukung penjelasan ini, seperti halnya ilmuwan lain yang mempelajari lingkaran peri seperti Michael Cramer dari University of Cape Town. Tapi Juergens sangat pedas tentang hal itu. “Saat seseorang dapat memberikan bukti terukur dan data yang menjelaskan mekanisme ini dan apa yang mengaturnya, kita dapat mendiskusikannya,” katanya. “Sejauh ini, mekanisme pengaturan diri hanyalah sinonim untuk peri.”

Jika Anda melihat rayap di sekitar rumah dan bangunan Anda, segera hubungi jasa anti rayap profesional, yang akan menangani masalah rayap Anda.

Leave a Reply